Parsons, F. (1909). Choosing a Vocation

Parsons, F. (1909). Choosing a Vocation. Boston: Houghton Mifflin. A description of the book’s content with extensive quotations

Choosing a Vocation is one of the seminal books in careers guidance, but is currently out of print. For this reason I think worth copying here some of its content (I photocopied the book at the Chicago public library in July 2004).

According to Giddens (Modernity and Self-Identity. Self and Society in the Late Modern Age 1991:20-21) a feature of modern times is the revision of many aspects of personal and social behaviour in the light of ‘scientific thinking’. Careers guidance development is part of this general trend: rules for best professional insertion are studied, a new group of professionals is created for advising people according with the rules discovered, a corpus of techniques for advising people is developed. Parsons draws from the discoveries of differential and industrial psychologies, that were developing the same years, and applies them to vocational choices. In this book we find all the steps of the process. Parsons delimits the new field and advocates the importance of scientific method (chapter 1), defines the principles of the new discipline (chapter 2), describes optimum skills and training of advisers (chapter 13), develops a corpus of strategies and techniques for advising people (chapter 15 where seventeen ‘sample cases’ are featured, and most of the remaining chapters).

Secondo Giddens (Modernity and Self-Identity. Self and Society in the Late Modern Age 1991:20-21) uno dei tratti distintivi della società moderna è il ricondurre interi ambiti di esperienza umana all’interno del dominio della razionalità (Giddens parla di ‘institutional reflexivity’). Si tratta di un progetto avviato con l’Illuminismo che mira a sostituire credenze e comportamenti basati sulla tradizione e superstizione con credenze e comportamenti aventi base ‘scientifica’, basati cioè sul continuo accumulo ed elaborazione di conoscenze su base razionale. Inizialmente questo processo è stato applicato ai campi della medicina e delle scienze della natura (fisica, chimica, etc.), ma in tempi moderni possiamo individuare un processo di questo tipo ad esempio nell’alimentazione, nella pratica sportiva, nella produzione di beni e servizi, nell’area degli affetti e delle relazioni. Anche lo sviluppo dell’orientamento è avvenuto in quest’ottica: invece di affidarsi a casualità o senso comune dall’inizio del ‘900 si è cercato di individuare le leggi che regolano il buon inserimento professionale e i percorsi professionali e su questa base individuare le strategie di carriera ottimali. Oltre all’accumulo ed elaborazione di conoscenze, un processo di questo tipo vede anche la formazione di operatori specializzati in un determinato dominio (medici, psicologi, economisti, dietologi, etc.). In Chosing a Vocation troviamo tutto questo: la delimitazione del settore e l’enfasi sull’approccio scientifico (capitolo 1), la definizione di una teoria delle scelte professionali (capitolo 2), la messa a punto di un corpo di tecniche di intervento (capitolo 15 dove sono presentati diciassette casi, e la maggior parte dei capitoli rimanenti).

Parsons was born in Mount Holly, New Jersey on 1854. He graduated in engineering and went to work in the railroad industry, but after the depression of 1873 he was forced to work as a laborer. Then started teaching art, maths, history and French in Southbridge, Massachusetts and in 1881 passed the Massachusetts bar examination and practiced law for many years. In the late 1890’s he started teaching again at Boston University and run (unsuccessfully) for mayor of Boston. At the beginning of 1900’s he started working in what is nowadays known as careers guidance at a continuing education centre that he renamed ‘Vocational Bureau of the Civic Service House’. He died in 1908.

A version with extensive quotations (pdf) can be downloaded here [wpdm_file id=4]

Note:
1 Articolo contenuto sul sito www.orientamento.it. Autore © Leonardo Evangelista (www.leonardoevangelista.it). Collocato sul sito il 11 marzo 2006, ultima modifica 11 marzo 2006. L’articolo rispecchia le opinioni dell’autore al momento dell’ultima modifica. Può essere riprodotto (stampa dal sito per uso personale o fotocopia della pagina stampata dal sito per uso didattico) citando la fonte.

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